Weglopen van kanker

Weglopen van kanker

Weglopen van kanker 1400 600 Untire

Met veel dank aan Steve Pake, die deze blog oorspronkelijk op zijn website schreef . 

Dit verhaal is het verhaal van Steve Pake. 

Dit is het verhaal van mijn 4 jaar durende strijd om mijn lichaam terug te winnen na kanker, van nauwelijks in staat zijn om zonder hulp te lopen met zoveel complicaties, tegenslagen en tegenwind, tot het eindelijk doorbreken en het lopen van 5 kilometer binnen 30 minuten, en alles wat ik onderweg heb geleerd.

Ik ben overlevende van zaadbalkanker 4 jaar geleden, die tot op de dag van vandaag nog dagelijks worstelt met spiervermoeidheid en zwakte, en andere door chemotherapie veroorzaakte permanente symptomen van perifere neuropathie. Ik ben gaan hardlopen om hier hard tegengas op te geven. Jarenlang kon ik niet meer dan een paar blokken tegelijk lopen, hoe hard ik het ook probeerde, maar ik bleef volharden en nu kan ik regelmatig 5 kilometer onder de 30 minuten lopen. Dit is mijn hardloopverhaal, en het verhaal van mijn fysieke herstel na kanker!

Jarenlang na mijn kankergevecht zou ik fysiek met mijn lichaam worstelen. Voorafgaand aan kanker kon ik om zes uur ‘s ochtends wakker worden en om zeven uur ‘s ochtends aan het werk zijn, tijdens de lunch werken en om vier uur thuis zijn, een uur hard sporten, mijn kinderen om vijf uur ophalen, de hele avond met ze rennen, vliegen en spelen en om elf of twaalf uur naar bed gaan, en dan de volgende ochtend weer wakker worden en opnieuw hetzelfde doen. Ik was onoverwinnelijk. Ik had onbeperkte hoeveelheden energie, en mijn lichaam kon doen wat ik wilde, wanneer ik maar wilde, zelfs met zeer weinig slaap. Maar na kanker waren die dagen voorbij. Vier ronden chemotherapie hebben me hard te pakken genomen, en toen heeft de retroperitoneale lymfeklier dissectie -operatie me nog harder te grazen genomen. Na kanker had ik moeite om om zeven uur maar zelfs uit bed te komen, en zou ik de hele dag door geplaagd worden door vermoeidheidsproblemen. Zelfs eenvoudige bewegingen zouden gespannen aanvoelen, alsof ik net een ton aan gewichten had opgetild. En in plaats van elke nacht tot middernacht op te kunnen blijven zoals ik dat vroeger wilde, was ik nu doodmoe zodra ik thuiskwam van mijn werk tot om 21.00 uur het lampje hard uitging. Voor kanker was ik bijna in de beste vorm van mijn leven, maar na kanker ik was ik in de slechtste vorm van mijn leven.

Slechts enkele weken nadat mijn kankergevecht was afgelopen begon ik aan een nieuwe baan, en mijn nieuwe collega’s werden begroet door een spookachtige bleke kerel met alleen maar pluizig haar, die nauwelijks rechtop kon staan, een rondje kon lopen of zichzelf in evenwicht kon houden zonder zich ergens aan vast te pakken, die geen trap op kon lopen zonder dat buiten adem te raken. En het werd alleen maar erger toen ik verschrikkelijke zenuwpijn kreeg die urenlang per dag duurden. Ik kon niet lang stil zitten zonder stekende pijn, en collega’s schrokken zich rot als ik ineens weer krom lag van extreme pijn. En toen kwam ik erachter dat een van mijn nieren bijna faalde. Een lymfatische cyste als gevolg van mijn retroperitoneale lymfeklier dissectie -operatie drukte tegen de urineleider van mijn linkernier aan, waardoor deze bijna volledig werd geblokkeerd en hydronefrose veroorzaakte. Ik had te maken met een orgaanfalen, wat ook verklaarde waarom mijn creatininenummers door het dak waren geschoten. Heerlijk! Toen een FNA en alcohol sclerose procedure het niet konden oplossen, eindigde ik met een ongelooflijk pijnlijke en ongemakkelijke nierstent voor ongeveer zes maanden, waardoor het moeilijk en ongemakkelijk werd om zelfs maar te bewegen. Ik had het gevoel dat ik achteruit ging. Ik was blij dat ik nog in leven was, maar mijn fysieke ervaring was er een van voortdurende strijd, en mijn kwaliteit van leven was niet eens beetje van wat men goed zou noemen.

Veel van de problemen die ik met mijn lichaam had, waren te wijten aan chemo-geïnduceerde perifere neuropathie (CIPN). Op platina gebaseerde chemotherapiemiddelen smelten zaadbalkankertumoren weg, maar zijn berucht om het veroorzaken van zenuwschade en allerlei andere schade in het hele lichaam. Na mijn kankergevecht was er geen enkele dag dat ik wakker werd met het idee ik meer dan een halve tank brandstof had voor de hele dag. Ik was voortdurend moe en voelde me zwak, had een branderig en tintelend gevoel in mijn armen en handen, had last van verdoofdheid en kon mijn voeten nauwelijks voelen, naast pijnklachten en problemen met reflexen en balans. Artsen vertelden me dat deze symptomen zouden verbeteren na jaar nvan behandelingen, en dus heb ik dit alles een jaar lang volgehouden. Maar dat jaar was allang voorbij, en tegen het einde van 2012 was mijn lichaam nog lang niet de oude. Het was aanmodderen en doorbijten, maar verre van een volledig herstel. De moed zonk in m’n schoenen toen duidelijk werd dat veel van mijn fysieke klachten waarschijnlijk permanente problemen zou worden, en ik werd ongelooflijk bang.

Hier was ik, een jongeman van midden-dertig met zoveel leven nog voor me, met twee jonge kinderen en een druk gezin, maar toch worstelde ik nog steeds elke dag met enorme hoeveelheden fysieke pijn. Dit zouden de beste jaren van mijn leven moeten zijn, maar in veel opzichten voelde ik me een gebroken oude man. Ik ben nooit gestopt met blij te zijn dat ik leefde, maar dit was niet het leven dat ik had verwacht en na kanker wilde, en mijn kwaliteit van leven was er gewoon niet. Ik wist niet meer wat ik moest doen. Niets bracht me meer geluk en vreugde dan mijn familie, maar elk jaar werden mijn kinderen een beetje groter en sneller, en ik vreesde dat ze op een dag hun “oude” vader zouden achterlaten, die nooit meer ergens heen kon gaan of iets inspannends kon doen, vanwege al zijn problemen. Ik had de verdomde kanker verslagen, maar voelde de kanker toch als laatste lachte, en ik haatte alles hieraan.

Mijn geweldige kinderen zijn altijd mijn topprioriteit geweest. Ik was doodsbang dat ze op een dag gewoon hun “oude ” vader zouden achterlaten.

Ik had veel vrienden die aan het hardlopen waren, waaronder veel ex-kankerpatient-vrienden die ik de afgelopen jaren had ontmoet. Ik had lang geleden al eens beetje gelopen, maar had het opgegeven, maar nu werd ik ongelofelijk geïnspireerd door al mijn overlevende vrienden met hun inspanningen voor verschillende kankerliefdadigheidsinstellingen, en hoe hard ze daarvoor hebben gewerkt. Ik had wel al gewandeld, wat veel hielp, maar dacht dat ik misschien nog wat harder voor mezelf moest zijn, en dus besloot ik om hardlopen nog een keer te proberen. Zoals te verwachten, kon ik in het begin niet zo ver of heel snel lopen en probeerde ik op mijn wandelroute de stukken hard te lopen die ik kon, en dan weer wandelen. Om iets ongelooflijks te laten gebeuren moest ik alleen maar een beetje hardlopen!

De volgende avond, de eerste volledige dag na deze eerste run, lag ik in bed op het punt om te gaan slapen toen ik plotseling rechtop zat, klaarwakker en in shock! Mijn God, zei ik tegen mijn vrouw, ik heb vandaag geen zenuwpijn gehad! Ik had de hele dag geen pijn gehad en ook de 20-30 minuten zenuwpijn en spiertrekkingen die ik normaal gesproken moest doorstaan voordat ik ‘s nachts in slaap viel, kwam niet. Het was ook niet onopgemerkt gebleven door mijn vrouw. Het was net zo pijnlijk en ontmoedigend voor haar om naar te kijken als het voor mij was om te ervaren! Als er zoveel liefde is, is er ook meedeleven, en het is alsof elke stekende schot van extreme zenuwpijn haar ook pijn deed, en ze voelde zich zo machteloos dat ze er niets aan kon doen. We waren allebei sprakeloos! De intensiteit en de impact van hardlopen hadden mijn zenuwstelsel letterlijk een goede training gegeven, en het leek ook kalmerend te werken. Ik had eerder verschrikkelijke medicijnen gebruikt, zoals Lyrica, die mijn zenuwpijn verminderden, maar niet zonder mij het gevoel te geven dat ik door een vrachtwagen was overreden. Mijn vrouw smeekte me om ze te nemen vanwege dat het voor haar zo pijnlijk was om mij pijn te zien lijden, maar ik had gezworen die pillen nooit meer te nemen. Elke pil die ik ooit nam, leken altijd meer bijwerkingen te hebben dan de verlichting te bieden, en ze leken het alleen maar erger te maken! Als voor een pijnvrij leven hardlopen alles was wat ik nodig had, dan ging ik dat natuurlijk doen! Ik was direct verslaafd aan hardlopen.

De vele voordelen van hardlopen

Ik hoefde niet veel hard te lopen om ook andere fysieke voordelen te zien. Ik had ook af en toe last van periodes van laag testosteron, en mijn hormonale niveaus gingen alle kanten op. Ik had nogal last van stemmingswisselingen. De stress van het overleven van kanker had daar ongetwijfeld iets mee te maken, maar variërende hormonen ook! Wanneer mijn testosteronniveau daalde kreeg ik last van zeer depressieve stemmingen, en voelde ik me die dagen volledig ellendig, richtingloos, zeer prikkelbaar, en aseksueel. Dit kon weken duren. De ochtenden na de dag dat ik me zo rot voelde, of werd met het gevoel dat ik me niet eens wilde te scheren, dan nog dwong ik mezelf om te gaan hardlopen, hoe vreselijk ik me ook voelde. Ik ging zo hard als ik kon, en als ik niet opgaf voelde me altijd beter. Gewoon wandelen was er nooit in geslaagd om zo’n goocheltruc uit te voeren met mijn lichaam of mijn hormonen, maar hardlopen kon dat wel.

Rond de tijd dat ik aan het eind van 2012 begon te rennen, was ik ook emotioneel een wrak. Een medestrijdersvriend was net overleden aan kanker en een paar anderen hadden al eens een terugkeer van hun kanker meegemaakt. Ik had zelf een zeer slechte periode waarin ik zeker dacht dat mijn kanker was teruggekeerd, en dat ik zou sterven. Ik was in volledige paniek geweest, ging in tranen slapen en was doodsbang. Ik heb uit voorzorg een paar extra tests laten uitvoeren tijdens vervolgafspraken en alles bleek in orde te zijn. Mijn lichaam was in orde, maar de emotionele sluizen waren geopend. Ontelbare verdrongen herinneringen en onuitgesproken angsten en emoties van mijn kankerbehandelingen die ik onbewust bijna twee jaar lang in mij had opgesloten, kwamen er plotseling uit. Ik raakte in een depressie en begon extreem slechte posttraumatische stress te ervaren. Ik was zo bang en wist niet meer wat echt was en wat niet meer. Ik was bijna de hele tijd zo geladen met angst en adrenaline dat het me emotioneel opbrandde. Het hardlopen gaf me een uitlaatklep voor al deze pijn en energie. Als je in zo’n diepe benauwdheid verkeert, is er iets heel bijzonders aan hardlopen, niet op een ellendige loopband, maar buiten, met de wind op je gezicht en alleen dat al helpt om die negatieve energie los te laten en een gevoel van rust terug te brengen.

Misschien wel het allerbelangrijkste, de tijd die ik dagelijks voor hardlopen plande , meestal tijdens mijn lunchpauze, gaf me ook de tijd die ik nodig had om mijn leven weer op orde te brengen. Ik realiseerde me de noodzaak om mijn leven volledig opnieuw op te bouwen na kanker, maar wanneer zou je ooit tijd vinden om het leven weer op te bouwen met een drukke baan en familie? Hardlopen was voor mij niet meer alleen maar sporten, het was niet alleen maar tegengas geven aan de fysieke klachten. Hardlopen werd een belangrijke afspraak die ik maakte met mijn geest, lichaam en ziel. Mijn tijd om te hardlopen was de enige tijd van de dag waarop ik niet met werk of familie of iets anders te maken zou krijgen. Het was tijd voor mij alleen, en mijn tijd om te hardlopen werd al snel een heilige tijd voor mij.

Net zoals Stuart Scott zijn post-chemo trainingen beschreef als zijn privé ‘f*ck you kanker’ momenten, werd mijn lunchtijd ook mijn eigen privé ‘f*ck you kanker’ moment. Alle angsten pjin die ik had ervaren, dumpte ik het allemaal in mijn loopjes, en ging zo hard als ik kon. Ik sprintte vaak de laatste paar honderd meter terwijl ik ‘f*ck you kanker’ dacht, en soms zelfs hardop uitsprak. Ik wist niet meer wie ik was en ook niet meer wat ik nodig had na kanker, en rennen was het moment waarop ik dat allemaal zou oplossen. Ik heb nooit naar muziek geluisterd. Ik heb met mezelf heel diepgaand zielonderzoek gedaan en heb mijn overtuigingen en beweringen over alles in twijfel getrokken. Langzaam maar zeker begon ik te begrijpen wie en wat ik werkelijk was, wat mijn behoeften werkelijk waren als persoon, wat de ware oorsprong was van zo veel van mijn problemen, en ook wat ik eraan kon doen. Zoals een hardlopende mentor van mij had gezegd: “Soms is hardlopen het enige wat zinvol is. Ik begreep niet waarom dat zo was in het begni, maar het was inderdaad logisch om gewoon te rennen. Rennen was gewoon de uitlaatklep die ik nodig had, en het was iets dat ik elke dag gemakkelijk kon doen, zelfs als ik het meeste wandelde en slechts kleine stukken rende.

Verdomd als ik dat doe, verdomd als ik dat niet doe

Hoe nuttig het lopen ook voor mij bleek te zijn, het was ook ongelooflijk frustrerend. Ik kon nooit meer dan een paar blokken tegelijk lopen zonder het gevoel te hebben dat mijn hele lichaam stilsloeg en gewoon niet meer kon, hoezeer ik ook vooruit wilde. De paar keer dat ik echt doorzette en mezelf dwong om nog een stuk verder te lopen, zelfs na vele maanden proberen, stortte ik fysiek helemaal in. Ik kon nauwelijks praten, ik kon nauwelijks lopen of mijn armen optillen, en mijn hele lichaam voelde slap. Eén keer was het zo erg dat ik mijn vrouw bijna moest bellen om me op te halen, omdat m’n hele coördinatie weg was. Toen ik eindelijk weer terug kon wankelen naar huis, had ik haar nodig nodig om de trap op en de slaapkamer in te komen. Daar stortte ik om 19.00 uur in, helemaal kapot. Ik kon nog steeds niet bewegen de volgende ochtend, en mijn vrouw moest mij de toiletstoel brengen die ik het laatst had gebruikt bij chemotherapie, omdat ik niet eens uit bed kon komen om naar de badkamer te gaan. Ik arriveerde pas rond lunchtijd die dag op werk, en de komende dagen zou ik het fysiek moeilijker hebben dan ooit eerder. Ik kon nauwelijks in en uit mijn auto stappen, had moeite om het stuur te draaien bij lagere snelheden op het parkeerterrein, en zelfs typen en spreken was een uitdaging.

Ik wist niet wat er eerst aan de hand was en vroeg bijna een invalidenparkeervergunning aan, maar in eigenlijk wist ik dat ik waarschijnlijk te veel deed, en dat ik beter met mijn lichaam moest omgaan. Ik werd gedwongen te accepteren dat mijn lichaam gewoonweg niet in staat was om zo hard te lopen alsof mijn leven ervan afhing. Ik was niet buiten adem, mijn hart ging niet tekeer en mijn spieren explodeerden niet. Ik had mijn zenuwstelsel in nood gebracht en werd door mijn huisarts rond deze tijd formeel gediagnosticeerd met chemotherapie-geïnduceerde perifere neuropathie. Normaal gesproken zou zenuwstelselmoeheid een van de laatste stadia van vermoeidheid zijn voor hardlopers, maar in plaats daarvan raakte het me als eerste en vóór alles. Mijn zenuwstelsel was duidelijk mijn zwakste schakel. Het kon de rest van mij niet bijhouden en ik moest leren dit te accepteren en binnen de grenzen ervan te leven.

Ik had mezelf ten doel gesteld om in 30 minuten of minder een 5 kilometer run te kunnen lopen, wat wordt beschouwd als een zeer eenvoudig startdoel voor lopers, maar voor mij voelde het zo onmogelijk. Vrienden van mij begonnen met lopen en konden al snel tijden bereiken tot ver onder de 30 minuten voor 5 kilometer. Tijden waar ik alleen maar van kon dromen, terwijl ik me moest beperken tot een 50/50 mix van wandelen en rennen op bepaalde segmenten van mijn route door de buurt. Normaal gesproken kon ik in 34-36 minuten 5 kilometer wandelen/hardlopen, maar op sommige dagen kon ik zelfs nauwelijks binnen 40 minuten lopen. Het beste wat ik kon doen was een 5 kilometer in 33 minuten en een beetje, maar niet zonder vreselijke fysieke ellende. Mijn beperkingen waren ontmoedigend, maar ik leerde wat die grenzen waren en om binnen die grenzen te blijven. Ik moest mijn hoeveelheid lichaamsbeweging in een bepaalde dag heel zorgvuldig budgetteren, dat in evenwicht brengen met de hoeveelheid rust die ik de avond ervoor had gekregen, en gewoon blij zijn dat ik überhaupt iets kon doen. Na verloop van tijd leerde ik heel goed wat ik wel en niet kon doen op een bepaalde dag. Mijn levenskwaliteit verbeterde enorm toen ik de juiste balans voor mezelf kon vinden, maar ik was nog steeds gefrustreerd over het feit dat ik me zo beperkt voelde, wat in schril contrast stond met de vrijwel onbeperkte energie en kracht die ik voor kanker had.

Naast de frustratie van het niet goed kunnen lopen, was er de complete ellende van de koude wintermaanden. Koud weer was nooit een probleem, maar ineens zou het na kanker heel veel pijn met zich meebrengen, pijn die ik nog nooit eerder had gehad. Ik zou me zo stijf voelen, bijna alsof ik niet kon bewegen, en ik zou me de hele tijd volslagen belabberd voelen. Vooral rond de kortste dagen van het jaar voelde het eerlijk gezegd alsof mijn lichaam een paar maanden wilde inpakken en overwinteren. Misschien was het ouder worden, nog meer neuropathie symptomen, of andere vreemde effecten van chemotherapie die niemand echt begrijpt, maar de wintermaanden waren voor mij een uiterst miserabele ervaring geworden. Maar, hardlopen hielp ook met dit alles! Nogmaals, zonder op te geven, hoe vreselijk ik me ook voelde, als ik mezelf dwong om te hardlopen voelde ik me altijd beter. Mijn pijn, mijn humeur en al het andere verbeterde, en ik kon me eigenlijk redelijk menselijk voelen zolang ik maar een paar keer per week bleef hardlopen. In de winter leek het alsof er zand in mijn tandwielen was gestrooid, maar hardlopen hielp om mijn wielen ingevet te houden en mijn lichaam in beweging te houden.

Niet één keer heb ik er ooit echt naar uitgekeken om te hardlopen. Het is dat ik wist hoe ik me na hardlopen zou voelen, dat hield me altijd op de been, samen met de tijd voor gebed, meditatie, of het uitzoeken van wat voor vreselijke gedachten er ook door mijn hoofd zijn gegaan. Je hoeft niet hard te zoeken op het internet om te beseffen dat regelmatige lichaamsbeweging niet alleen goed is voor ons lichaam, maar ook voor onze geest. Ik ben nooit gestopt met rennen en ik ben nooit gestopt met doorzetten. Ik was blij dat ik pijnloos leefde en een veel betere kwaliteit van leven had dan voorheen, zonder dat ik domme pillen nodig had. Ik was tevreden met de toename in kracht en uithoudingsvermogen die ik had weten op te pikken, en ik accepteerde dat dat alles is wat er ooit zou kunnen zijn. De tijd om te rennen was heilig voor mij en ver voorbij het bereiken van een bepaalde tijd, maar ik wilde nog steeds die 5 kilometer lopen in minder dan 30 minuten. Ergens in m’n achterhoofd frustreerde het me dat ik daar nog niet bij in de buurt kwam. Het is niet zo dat ik van mijn lichaam eiste dat ik een halve of zelfs een volledige marathon moest afleggen in de zinderende tempo’s die sommige van mijn vrienden konden lopen. Het was slechts 5 kilometer in minder dan 30 minuten, het was een doorn in het oog.

De grote doorbraak van 2015, na twee jaar hardlopen

Ik zou meer dan 300 mijl per jaar hardlopen in zowel 2013 en 2014, en niet één van die mijlen waren gemakkelijk. Ik heb echt moeten doorzetten en door alle mijlen heen moeten vechten. Maar in 2015 veranderde ineens alles. Ik had mezelf vanwege een blessure een pauze gegeven van hardlopen vanaf eind 2014 tot en met de eerste maanden van 2015. Meestal wandelde ik gewoon. Mijn eerste echte run van 2015 deed ik niet omdat ik voelde dat mijn lichaam nog niet klaar was, maar vooral vanwege posttraumatische stress. Toen ik op maandag 16 maart aan het werk ging, begon ik ineens vreselijk zenuwachtig en angstig te worden. Ik had het hele weekend door iets opgebouwd, en ik kon helemaal niet nadenken of me concentreren. Juist toen ik me afvroeg wat er in hemelsnaam gebeurde, kreeg ik visuele flashbacks van chemotherapie, compleet met de geuren, de geluiden en de vreselijke gevoelens. Het bleek dat die dag de dag was dat ik vier jaar geleden met chemotherapie was begonnen. Ik had deze mijlpaal nog geen enkele bewuste gedachte gegeven, maar mijn geest herinnerde er mezelf aan. Het is alsof mijn onderbewustzijn zich iets herinnerde, en bang werd voor een herhaling. Ik had dit soort beproevingen meer dan een paar keer meegemaakt, en wist dat vandaag gewoon één van die dagen zou worden waarop ik moest hardlopen. Ik had altijd een hekel gehad aan het dwingen van een gewond lichaam tot hardlopen. Het was riskant en ik kon mezelf opnieuw pijn doen, wat me maanden terug zou brengen, maar als je posttraumatische stress aan ziet komen, moet je doen wat nodig is.

Ik ben misschien iets verder gegaan dan mijn normale zelfbeschermende 50/50 wandel/joglimiet die dag, maar over het algemeen hield ik vast aan mijn programma, en toen had ik een echt “HOLY SH*T!”-moment toen ik m’n tijd zag bij 5 kilometer: 32:52. Zo snel was ik nog nooit eerder gegaan. Het was een nieuw persoonlijk record! Ik had in maanden geen enkele keer serieus hardgelopen en was er helemaal niet klaar voor. Zelfs toen ik eerder wel klaar voor was, kon ik nog steeds niet beter dan 33 minuten zonder een zenuwstelselcrash te veroorzaken. Ik was zo bezorgd dat ik mijn vrouw bijna een “crashwaarschuwing” stuurde, omdat ik dacht dat ik overdreven had en later in de problemen zou komen, maar ik heb het de rest van de dag prima volgehouden, en ben er de volgende ochtend ook in geslaagd om op eigen kracht op te staan. Ik was geschokt. Ik dacht dat het een toevalstreffer was en dat het misschien gewoon de adrenaline van posttraumatische stress was die me meer rugwind gaf dan ik had verwacht, maar zo erg was de angst nou ook weer niet. Vergeleken met voorgaande posttraumatische stress-episoden was dit slechts een twee of drie op een schaal van tien, slechts klein piekje. Ik had veel ergere episodes van posttraumatische stress gehad en ging toen een stuk langzamer, en dus wist ik dat dit niet direct kon worden gecorreleerd met de hoeveelheid angst of adrenaline die aanwezig was. Ik ging een paar dagen na die 32:52 weer rennen om te zien of het een toevalstreffer was of niet, en slaagde erin om een nog betere 32:25 tijd te lopen, zonder enige angst als brandstof. Bovendien merkte ik dat het nu ook anders aanvoelde om te rennen. Ik had niet het gevoel dat mijn hele lichaam na een paar blokken rennen stilsloeg, zoals ik in het verleden altijd had gevoeld. Er was niet langer een branderig of inspannend gevoel in mijn hele lichaam, maar eerder iets wat leek op spierpijn in mijn benen terwijl ik liep, wat de meer normale volgorde van zaken zou zijn. Dit was duidelijk iets anders.

Eindelijk over de drempel en steeds dichterbij!

Het was surrealistisch. Bijna uit het niets, en na twee jaar hardlopen zonder vooruitgang, had ik zomaar een persoonlijk record op de 5 kilometer gelopen. Toch voelde ik me alsof ik zoveel meer te geven heb! Ik had geen idee wat er gebeurde of wat er veranderd was, maar het was een ongelooflijk gevoel. Twee dagen later besloot ik serieus te worden en stond ik mezelf toe om vrijuit te rennen, zonder de zelfbeschermende beperkingen die ik eerder aan mezelf had opgelegd. Het is goed om jezelf af en toe eens in de zoveel tijd te pushen om te zien wat je kunt doen, en de tranen begonnen te stromen toen ik een 30:24 zag op de 5 kilometer, met een tempo van 9:48 minuten per mijl. Toen realiseerde ik me eindelijk dat ik ergens, op de een of andere manier, een enorme stap had gezet, en dat mijn lichaam niet meer zo beperkt was als het was geweest. Ik heb mijn doel niet alleen gehaald, maar zelf ruim overtroffen met een 10:00 minuten/mijl tempo. Voor de allereerste keer was het verslaan van een 5 kilometer in minder dan 30 minuten niet alleen een fantasie en iets om over te dromen. Nu voelde het écht haalbaar, en alles wat ik moest doen was nog eens 8 seconden per mijl sneller lopen.

Het achtervolgen van die 5 kilometer in minder dan 30 minuten

De volgende run deed ik een paar dagen later, maar ik voelde het goede gevoel niet. Ik voelde me moe en kon de eerste mijl niet hardlopend doen, en besloot om rustig aan te doen waardoor ik de 5 kilometer in “slechts” 33:14 liep. Dit was nog steeds een tijd die ik twee jaar geleden absoluut fantastisch zou vinden, maar nu was het een “langzame” tijd voor mij. Ik heb mezelf niet het in het minst laten ontmoedigen. Jeetje, wat ben ik ver gekomen! Op maandag 30 maart ging ik naar buiten en liep ik een 30:57, een totaaltempo van 9:58, waar ik blij mee was. Het was geen persoonlijk record, maar ik wist dat ik op de goede weg was. Het had me twee jaar gekost om deze schijnbaar onmogelijke drempel te beslechten, met spiervermoeidheid en zenuwstelselproblemen die het mij elke stap lastig maken. Het zou me zo nog maar eens twee jaar zou kunnen kosten om over de volgende drempel te komen, maar ik hoefde alleen maar het idee te hebben dat het binnen handbereik was en gewoon door te gaan met hardlopen.

Twee dagen later, op 1 april 2015, en de start van de zaadbalkankermaand, voelde ik me gewoon goed. Ik had mijn lichaam een beetje opgebouwd met de vorige paar runs, maar mijn familie en ik waren op weg naar een week lang voorjaarsvakantieavontuur de volgende week. Dit zou mijn laatste kans voor de komende week zijn om hard te lopen, niets kon mij tegenhouden. Ik wilde het zo erg dat ik het niet alleen maar proefde, ook kon ruiken. Het was een perfecte vroege lentedag, en als er ooit een dag was waarop al mijn bioritmes of hoe je ze ook maar wilt noemen goed waren, dan was dit de dag. Ik voelde me goed en goed uitgerust, had ‘s morgens nauwelijks last van mijn gebruikelijke vermoeidheid, en voelde me gewoon helemaal klaar om dit te laten gebeuren.

Terwijl ik me rekte en van start ging, voelde alles goed. Geen spierpijn of andere vermoeidheid, ik voelde me gewoon alsof ik een flow zat. Ik liep de eerste mijl door, luisterend naar wat mijn lichaam me vertelde, en het vertelde me dat ik gewoon door moest gaan! Terwijl ik doorliep naar de tweede mijl, begonnen de gedachten te komen. Al dat klassieke moederlijke advies kwam terug, dat als je er je geest aan wijdt, je alles kunt bereiken. Voor de langste tijd was mijn geest de enige bereidwillige deelnemer aan mijn lopende inspanningen! Ik herinnerde me Stuart Scott die zo veel schreef en sprak over Coach “Jimmy V” en zijn beroemde toespraak bij de ESPY-awards in 1993, en aan “Never Give Up, Don’t Ever Give Up!” Je kunt me veel dingen noemen, maar een opgever is er niet één van! Toen ik de derde mijl overstak, herinnerde ik me hoe Lance Armstrong schreef dat hij zijn laatste paar Touretappes bijna moeiteloos doorkwam op weg naar z’n eerste Tourzege. Tenzij je onder een rots hebt geleefd weet je dat Lance valsspeelde, maar dat deed iedereen op zijn niveau. Ik speelde niet vals, maar hier liep ik verder en sneller dan ooit tevoren, en het voelde bijna moeiteloos! Ik nam slechts drie zeer korte wandelpauzes van 20-30 yards, en alleen op de delen van mijn route die me sowieso al bijna tot wandelen vertraagde, en meteen daarna ging ik weer hardlopen. Ik moest minstens een tempo van 9:40 uur aanhouden om de 5 kilometer in minder dan 30 minuten te lopen. Toen ik de laatste krappe bocht afrondde, op weg naar mijn finish op een kwart mijl afstand, brandden mijn ogen toen ik een 9:38 tempo op mijn horloge zag! Ik wist dat ik het gehaald had, en dat ik het laatste stuk niet eens zou hoeven te sprinten. Ik had het in de tas! Henige wat ik hoefde te doen was niet struikelen of geraakt worden door een auto!

Op dit laatste stuk weg begonnen de tranen met volle kracht te stromen. Alle herinneringen aan zoveel pijn en frustratie met mijn lichaam en alle ellende kwam los. De afgelopen vier jaar voelde ik me elke dag als een oude man, moe en moe en moe, en had ik moeite om elke dag door te komen. Ik was altijd blij om te leven, maar had altijd het gevoel dat ik zware ballast met me meedroeg die me ervan weerhielden om mijn leven volledig tot zijn recht te laten komen. Na twee jaar zo hard te hebben doorgezet, was ik eindelijk door deze ballast van me af aan het gooien! Alle dagen dat ik zo gefrustreerd en gekwetst was, alle dagen dat ik er gewoon mee wilde stoppen en dacht ik dat ik op wilde geven omdat ik toch nergens kwam, alle offers die ik had gebracht, dit bitterzoete moment maakte het allemaal de moeite waard. Toen de 5 kilometer voorbij was en mijn horloge piepte, was ik erin geslaagd om het te lopen in 29:44 uur met een tempo van 9:33 uur! Eindelijk overwinning! Ik haalde mijn doel met meer dan een paar seconden verschil, en ik was euforisch.

Eindelijk een bitterzoete overwinning, dwars door de 30 minuten op een perfecte lentedag! Ik lachte, ik huilde, ik dacht na, gewoon geniete van elke seconde van dit geweldige moment, nadat ik zoveel jaren zo hard had geworsteld!

In tegenstelling tot het verleden, waar grote momenten kwamen en gingen zonder ze echt te registreren, nam ik de tijd om dit alles in mij op te nemen. In plaats van me te haasten naar de volgende afspraak of taak, heb ik hier elk moment van genoten. Ik zat, ik lachte, ik huilde en ik dacht na. Ik nam selfies en stuurde berichtjes naar een paar selecte vrienden die wisten van mijn strijd, en waarvan ik wist dat ze in staat zouden zijn om te delen in mijn vreugde over deze grote persoonlijke overwinning. Ik voelde me geen oude man meer. Ik voelde me 20 jaar jonger dan ik was. Ik had het gevoel dat iemand die te horen had gekregen dat ze nooit meer zouden kunnen lopen, en na jaren van proberen eindelijk bewees dat ze ongelijk hadden gehad. En nog beter, ik heb de rest van de dag goed door kunnen brengen, achtervolgde mijn kinderen die avond in het park en op de fiets, en stond de volgende ochtend om half zes ‘s ochtends nog steeds op eigen kracht op. Mijn toewijding aan het hardlopen was sleutel naar eeuwige jeugd geworden, het hielp me de klok terug te draaien. Hardlopen was niet alleen de sleutel tot het terugkrijgen van mijn geest, het had me uiteindelijk ook geholpen om mijn lichaam terug te krijgen.

Wat ik heb geleerd

Geef nooit op, en stop nooit met geloven in jezelf – Dezelfde houding die me door zoveel emotionele trauma’s en onrust heen heeft gekregen is dezelfde houding die me ook door mijn fysieke uitdagingen heen heeft gekregen. Geef nooit op en houd nooit op met in jezelf te geloven! Ik moest vele malen van koers veranderen door geestelijke gezondheidskwesties, en hetzelfde geldt voor mijn fysieke uitdagingen. Ik heb vele malen gefaald en hielp mijn lichaam recht de afgrond in, maar ik ben nooit opgehouden! Ik bleef weer opstaan en bleef verschillende dingen proberen totdat ik eindelijk een manier van bewegen vond die me alle voordelen bood die ik nodig had, maar me niet in de afgrond zou laten helpen.

Geduld en doorzettingsvermogen – ik heb geleerd om geduldig te zijn met mijn lichaam, en ook vergevingsgezind. Ik leerde dat het niet eerlijk was om mezelf te vergelijken met vrienden die niet kanker hadden gehad, niet met hormonale schommelingen te maken hadden, en die geen chemotherapie hadden gehad en alle zenuwbeschadigingen die ik had opgelopen. In plaats van me te richten op wat ik niet kon doen, leerde ik te waarderen en te accepteren wat ik wel kon, en hield ik me er aan vast toen ik de juiste balans vond van wat ik kon doen zonder mezelf te breken. Steeds weer vertelde mijn lichaam me nee, maar ik bleef maar doorgaan met hardlopen en was meedogenloos. Er is maar één keer dat ik in bed ben gaan liggen in plaats van te gaan rennen, omdat ik me die dag zo verschrikkelijk voelde. Niet alleen voelde ik me vreselijk schuldig, maar ik kreeg ook niet de oppepper die ik normaal wel kreeg, en ik beloofde nooit meer zo te falen.

De veerkracht van onze lichamen – Toen ik maand na maand m’n rondjes liep, wist ik niet dat mijn lichaam echt reageerde op wat ik deed. Beetje bij beetje, en in een tempo dat veel te geleidelijk was om ooit op te merken, verbeterde mijn lichaam en kwam langzaam maar zeker naar me terug. Misschien zou het een deel van dit herstel zelf hebben gemaakt, maar de voordelen van hardlopen en lichaamsbeweging zijn heel goed bekend. Ik denk niet dat er veel mensen zijn die beweren dat al deze oefening niet heeft geholpen om zo’n geweldige fysieke comeback aan te moedigen en te versnellen! Onderschat nooit ons lichaam, het is in staat om zichzelf te genezen en te verbeteren, zelfs lang nadat artsen zeggen dat het niet kan genezen!

Het belang van prioriteiten – Als je te horen krijgt dat je een hoog risico loopt op een hartaanval of een andere levensbedreigende aandoening, tenzij je begint te sporten en andere levensstijlveranderingen doorvoert, denk ik dat de meeste mensen plotseling wél de tijd voor lichaamsbeweging zullen vinden die ze daarvoor nooit hebben gehad, uit angst voor de dood. In mijn geval kwam mijn lichaam niet alleen terug tot leven zoals ik had verwacht, en ik wilde zo graag niet alleen maar leven, maar ik wilde ook leven zonder pijn! Mijn gezin is niet anders dan andere gezinnen: druk, twee werkende ouders, twee kinderen, met roosters, strakke breng- en haalschema’s, en miljoenen activiteiten na school en in het weekend. Het maakte niet uit. Ik moest gewoon de tijd nemen. Ik kon mijn lichaam ‘s morgens nauwelijks in beweging krijgen en ‘s avonds was het al snel klaar. Hoezeer ik er ook van genoten had om bijna elke dag met mijn nieuwe collega’s te gaan lunchen, en hoe ondersteunend ook, ik moest dat opgeven. Mijn lunchpauze was het enige moment van de dag waarop ik een goede en degelijke training kon krijgen, met die boost en alle andere voordelen die ik nodig had. Aarzel na kanker nooit om te doen wat je voelt dat je moet doen. Zelfzorg en zelfbehoud moeten de hoogste prioriteit hebben. Zoals het gezegde luidt: je kunt niet van anderen houden en voor anderen zorgen totdat je van jezelf kunt houden en voor jezelf kunt zorgen. Door van zelfzorg mijn hoogste prioriteit in het leven te maken hielp het me om zowel lichamelijk als geestelijk te genezen, en stelde me op mijn beurt weer in staat om de man te zijn van wie mijn vrouw zo hield en zo veel nodig had, en de vader die mijn kinderen ook zo nodig hadden.

Nu kan ik “die papa” zijn, joggen door de buurt en achter zijn kinderen aanlopen als ze op de fiets gaan. Ik heb deze foto genomen nadat ik die dag tijdens de lunch een 5 kilometer had gelopen in een tempo dat me in de afgelopen jaren zou hebben afgemat, en ik had nog steeds het uithoudingsvermogen om die avond actief te zijn met mijn kinderen! De kracht van oefening!

Starten met hardlopen is het allerbeste
wat ik ooit heb gedaan na kanker

Vroeger dacht ik dat hardlopers gek waren en vroeg ik me af waarom ze zich in hemelsnaam zoveel pijn deden. Zelfs de bekende satirische website The Onion parodieerde dit in een van hun briljante video-skits, maar ik snap het nu. Ik snap het helemaal. Als je kanker bestrijdt, heb je altijd een heleboel afspraken, en medische professionals worden al snel een groot deel van je ondersteuningsnetwerk. De stress en angst tijdens een kankergevecht zijn enorm. Na kanker wordt het niet minder, juist ook als je de steun verliest die je tijdens actieve behandeling wel had. Hardlopen werd een afspraak die ik met mezelf had, om mijn lichaam te rehabiliteren, stress en angst te verlichten en mijn ziel te kalmeren. Mijn hardlooptijd is voor mij heilig geworden, het is zo goed als een uitlaatklep, en nu is het gewoon geprogrammeerd in mijn schema. Aan de slag gaan met hardlopen is het beste wat ik ooit voor mezelf heb gedaan na kanker.

Een passende bumpersticker die ik op een geparkeerde auto zag terwijl ik dit essay aan het inpakken was, samen met een paar 13.1 en 26.2 stickers. Ik ben het er zo mee eens! Wie weet wat de volgende stap voor mij is, maar ik weet dat nu ik zo ver ben gekomen en zo heb doorgezet, dat alles mogelijk is!

Speciale dank aan al mijn lopersvrienden, maar vooral aan mijn vriend en tweevoudig zaadbalkankeroverlevende Alex Hohmann. Nooit werd ik ontmoedigd door mijn hardlopersvrienden, maar Alex vooral was zo’n grote bron van aanmoediging, begeleiding en morele steun, naast het feit dat hij gewoon een uitzonderlijk mens en rolmodel is. Alex is een geweldige mentor geweest, en is iemand die het goede voorbeeld geeft. De wereld heeft meer mensen zoals Alex nodig. Ik kocht mijn vertrouwde Garmin Forerunner 110 GPS hardloophorloge van Alex toen ik net aan de slag ging, hij wilde een upgrade naar iets beters. Dankzij alle steun die ik kreeg van Alex en al mijn hardlopersvrienden, en een heleboel bloed, zweet, tranen en toewijding aan mijn einde, voel ik me eindelijk goed genoeg om dit horloge te dragen!

Steve Pake

StevePake.com